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Reino Unido

¡Por la defensa de la comunidad de Elephant & Castle!

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Conoce a Patria Roman-Velazquez, Directora de ‘Latin Elephant’


Por Yohanna Rozo








Elephant & Castle, uno de los barrios latinos más antiguos de Londres y con mayor concentración de negocios latinoamericanos, podría entrar en un proceso de renovación urbana, para que esto se dé de forma exitosa es importante la participación de su gente. La organización, ‘Latin Elephant’ trabaja para facilitar estos procesos y resaltar la contribución de los migrantes del sector a la diversidad económica y cultural de la capital británica.





patria roman Patria Roman, Directora de 'Latin Elephant'


Patria nació en San Sebastián, un pueblo pequeño en el oeste de Puerto Rico. Su infancia estuvo marcada por el constante flujo migratorio que tanto caracteriza a los puertorriqueños, con estancias en Chicago, New York y Philadelphia. Sin embargo, su familia se estableció en Puerto Rico y Patria creció en los campos del pueblo de Moca, PR de donde salió en 1985 para empezar su carrera en la Universidad de Puerto Rico.


Patria obtuvo su Maestría en Comunicaciones de la Universidad de Puerto Rico y Doctorado en Comunicación Urbana de la Universidad de Leicester en Inglaterra. Además de su reconocido trabajo como profesora universitaria en Reino Unido, es una de las personas que más trabaja por el bienestar de la comunidad latina en Londres, especialmente por quienes se asientan en Elephant & Castle.





Patria Roman-Velazquez aceptó la invitación de Express News para dar a conocer los detalles de la gran labor que realiza con los miembros de ‘Latin Elephant’












¿Cómo recuerdas tus primeros días en Londres y fue cuál tu principal motivación para viajar el Reino Unido?


Llegué por primera vez a Inglaterra en 1992 becada por la UPR para realizar mis estudios doctorales. Recuerdo que luego de pasar por todos los protocolos de inmigración y recoger mi equipaje me senté un largo rato porque me sentía muy confundida. La primera semana la pasé en Camden Town con una familia amiga de un gran amigo y profesor puertorriqueño que también había estudiado en Inglaterra. Esa primera semana fue de turismo, y lo que me llamó más la atención o lo que quedó grabado en mi memoria fue la magnitud y dimensión de la ciudad, sus esculturas enormes y me acuerdo que pensaba la manera en que los monumentos hacían referencia al gran imperio británico. Esa fue mi impresión inicial de la ciudad.




¿Cuáles son los mejores recuerdos de tu país?


Los mejores recuerdos están relacionados con su gente, cultura, amistades y familia. De mis años de adolescencia recuerdo la libertad con la que jugábamos en las calles, como íbamos recogiendo frutas de los árboles en el camino a la escuela, los veranos disfrutando de los charcos. También recuerdo con mucho entusiasmo mis años de formación universitaria, en particular mi participación en diferentes organizaciones, huelgas, y por su puesto las juergas estudiantiles en la calle San Sebastián del Viejo San Juan.


De dónde surgió tu interés por la comunidad latinoamericana en el Reino Unido


Mi interés comenzó en 1992 a partir de mi investigación doctoral sobre la salsa en Londres. Mi tesis, que luego se publicó como libro en 1999 bajo el título de ‘The making of Latin London: Salsa music, place & identity’, exploraba la relación entre la música e identidad. Como parte de esa investigación visité muchos clubes de salsa y entrevisté a músicos, DJ’s promotores y bailadores. Sin embargo, mi experiencia en los clubes me llevó a preguntarme ¿dónde están los latinoamericanos?, esto fue en 1993, pues la presencia latinoamericana en estos clubes era muy poca o ninguna. Fue entonces cuando uno de los DJ’s me invita a un recorrido por el centro comercial de Elephant & Castle para mostrarme dónde podía encontrar más información sobre lugares latinoamericanos en Londres. De ahí en adelante comencé a visitar el área constantemente. Me la pasaba, igual que muchos, recogiendo información y conociendo un mundo latinoamericano muy diferente al de los clubes que frecuentaba.





La importancia de ese momento lo comienzo a notar ahora que el Centro Comercial está en vías de ser destruido y en su lugar construirán otro complejo comercial. Mi visita al centro comercial coincidió con el establecimiento de los primeros negocios en la zona. Lo que en mi tesis fue un capítulo para contextualizar e ir montando una historia oral de la comunidad Latina en Londres se ha convertido en un recurso histórico. Este capítulo documenta el comienzo de lo que ahora conocemos como el Latin Quarter de Londres, por la cantidad de negocios que allí se han establecido.





¿De dónde nace la iniciativa ‘Latin Elephant’?


Latin Elephant nace de la iniciativa de tres individuos cuyo trabajo, de una manera u otra, se relacionaba con lo que se venía dando en Elephant and Castle (E&C). ‘El grupo de respuesta




de comerciantes latinos frente a la regeneración de E&C’ (ese fue el nombre con el que comenzamos a trabajar) quedó constituido en Febrero de 2012. Las reuniones del grupo de comerciantes nació como iniciativa de varios individuos (no comerciantes) que conocían a la comunidad latina y/o que habían estado participando en el proceso de consulta para la regeneración de la zona de Elephant and Castle. La iniciativa surge como respuesta a la escasa participación de comerciantes latinos en las reuniones de consulta de las autoridades locales y de las empresas constructoras.


Ese grupo inicial estaba compuesto por Carolina Velasquez, entonces trabajando para LAWRS en su capacidad de Community Outreach, Juan Camilo Cock, quien trabajaba para una organización de derechos para inmigrantes y cuya tesis doctoral es sobre colombianos en Londres; y yo quien en aquel entonces trabajaba como profesora en el departamento de Sociología de City University London y recién comenzaba a diseminar los resultados de mi investigación sobre el impacto de la revitalización para los comerciantes latinos en la zona de Elephant & Castle. En aquel grupo también participaron varios comerciantes, entre ellos César Quintero de Distriandina, Luis Naranjo de Corporación Naranjo, Herman López Tiendas del Sur y Juan Olivares de Inara Travels.





En conjunto se acordó que el objetivo principal de este grupo sería facilitar la participación de los comerciantes latinos de la zona de E&C en el proceso de consulta sobre la regeneración para que puedan defender su derecho a mantener sus negocios en el área. Desde el principio nos caracterizó la neutralidad, el hecho de que el grupo sería facilitado por personas sin intereses comerciales en el área y no comerciantes. Este es un principio que aún conservamos, pues es muy importante para poder trabajar por el beneficio de la comunidad.


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Es así como nacimos, sin embargo, por decisiones personales Juan Camilo regresa a su país natal, Colombia, y en Septiembre del 2013 se une a nuestras labores Silvia Rothlisberger. Con la colaboración de Silvia, quien es periodista de profesión, comenzamos a divisar una estrategia para diseminar la información que teníamos en diferentes plataformas mediáticas. Sentadas en un café comenzamos a tantear nombres para nuestra cuenta de twitter y el blog y es así como surge el nombre ‘Latin Elephant’. El nombre rápido agarró la atención de latinos y no latinoamericanos. Tanto que muchos ya comienzan a llamar a la zona @ LatinElephant. Desde Septiembre de 2013, adoptamos el nombre de ‘Latin Elephant’.


Con nuestra labor hemos fortalecido nuestra presencia en el área y en Septiembre 2014 nos incorporamos como charity bajo la ‘Charity Commission’. Ahora contamos con un Concejo Ejecutivo (Board of Trustees) y un Comité de Gestión (Management Committee). El Concejo Ejecutivo se encarga de dar dirección estratégica, mientras que el Comité de Gestión se encarga del día a día de las actividades de ‘Latin Elephant’.


¿Por qué el proyecto se enfocó especialmente en la comunidad de Elephant & Castle?


Por las circunstancias específicas de la revitalización y lo que esto representa para los latinoamericanos que allí residen, trabajan y para los que visitan el área. E&C es una zona de apoyo para la comunidad, los negociantes cumplen una función económica, social y cultural. Cuando llegaron había muy poca garantía de éxito comercial – ahora que se reconoce el valor geográfico del área es importante que los latinoamericanos estén informados y participen del proceso. Que ellos también expresen cuál es su visión para el área, una visión que los incluya a ellos. En la que ellos sigan jugando un papel importante en el desarrollo económico y cultural del área.


¿Qué aspectos destacas de esta área de Londres?


Elephant and Castle ha sido denominada como un área de oportunidades para desarrollo urbano en el documento de Planificación Urbana de Londres (London Plan), lo que ha generado interés de parte




de desarrolladores e inversionistas. Dada la proximidad de E&C al centro de Londres y su ubicación estratégica para el comercio el gobierno local ha impulsado un programa de revitalización urbana en conjunto con empresas privadas a un costo de £1.4 billones, y se estima que es una de las inversiones más grandes de Europa.


Los comerciantes Latinoamericanos del área, aunque están de acuerdo en que la zona mejore, están ansiosos sobre su futuro. El proceso de revitalización de no ser manejado adecuadamente podría costarle a muchos sus negocios. Es un momento de incertidumbre y de mucha ansiedad para muchos de los comerciantes y residentes en el área.


El centro comercial de Elephant & Castle y el área alrededor de este centro es uno de los lugares de mayor concentración de negocios latinoamericanos. Existen cuatro espacios distintivos: El Centro Comercial, Los Arkos en Eagles Yard, los negocios en Newington Butts y los arcos de Elephant Road (80 negocios en total). Estos negocios además de proporcionar productos de origen Latinoamericano, generan empleos, se convierten en centros de distribución de información y servicios para las personas de América Latina, pero muchos también atraen turistas y residentes locales en busca de una oferta gastronómica diferente.


De acuerdo a las cifras oficiales del censo del 2011, entre un 8 y 10% del total de la población de Southwark es de origen Latinoamericano. El proceso de revitalización también afecta a muchos residentes en la zona. Este fue el caso con ‘Heygate Estate’ un complejo de vivienda pública que fue demolido para dar paso a un complejo de vivienda mayoritariamente privada. Es también el caso del Aylesbury Estate que también está bajo el programa de revitalización del área y para este estamos a tiempo, pues los procesos de consulta aún comienzan. Es pues importante escuchar y conocer las necesidades de los residentes Latinoamericanos en el área para que puedan participar de manera informada en los procesos de consulta que se avecinan tanto para el centro comercial como para este complejo de vivienda y muchos otros proyectos que se avecinan.


¿Qué hace falta para fortalecer el desarrollo de este ‘Latin Quarter’?




Una estrategia conjunta para desarrollar una visión para lo que ya es el ‘Latin Quarter’ más grande y antiguo de Londres. Esta visión debe ser inclusiva y reconocer la contribución, que la comunidad latinoamericana trae al área. Debe reconocer la diversidad de ofertas, servicios y necesidades de la comunidad latinoamericana. También es importante desarrollar vínculos con otras comunidades locales que también se ven impactados por la revitalización, y seguir ganando apoyo y reconocimiento por parte de los diferentes actores en el área incluyendo concejales y desarrolladores.


¿Cuál fue tu principal motivación para arrancar con esta iniciativa?


Surge a partir de mis investigaciones académicas en el área. La primera en 1993 en la que documento los orígenes de la llegada de comerciantes latinoamericanos al centro comercial. Seguida por periodos de visitas constantes a partir del 2006, ésta vez enfocándome en el proceso de revitalización del área y el impacto que esto pudiera tener para los negociantes latinoamericanos.


Explícanos cuál es el propósito principal de ‘Latin Elephant’


Latin Elephant busca la integración y reconocimiento de los latinoamericanos en procesos de revitalización urbana en Londres; además de facilitar vínculos y formas de trabajar entre iniciativas empresariales y comerciales y resaltar la contribución que hace el empresariado étnico y migrante a la diversidad económica y cultural de Londres. En estos momentos nuestro trabajo se concentra en tres áreas: revitalización urbana, participación de espacios públicos urbanos e informar y cabildear sobre las necesidades de los latinoamericanos en el área.


¿Qué proyectos importantes se están liderando en este momento desde ‘Latin Elephant’?


Estamos liderando la iniciativa del ‘Latin Quarter’. Como parte de esto, nos encontramos desarrollando una propuesta de diseño urbano para resaltar el carácter latinoamericano del área. Será para reforzar lo que ya existe y de una vez celebrar y dejar una marca latinoamericana en la fábrica urbana




de Londres. Esto incluye un estudio de viabilidad para el ‘Latin Quarter’ que será entregado a Southwark Council a finales de marzo de 2015 para su consideración. Esto también incluye desarrollar una estrategia con los negociantes del Centro Comercial – que está en vías de ser demolido en los próximos dos años – para proteger sus derechos como comerciantes en la zona.


También estamos en vías de impulsar dos proyectos con residentes en la zona – si nos aprueban los fondos - para incrementar la presencia de latinoamericanos en espacios públicos urbanos. Muchas de las ligas de futbol latinas en Londres se dan en el Burgess Park en el área, y un tanto lo que queremos es seguir estimulando la participación de latinoamericanos en espacios públicos.


¿Qué ha sido hasta el momento lo más satisfactorio de este proceso de acompañamiento a la comunidad?


El apoyo incondicional que hemos recibido de los negociantes y de organizaciones voluntarias en Londres. Desde el principio, organizaciones como LAWRS, LAPDD y MERU han creído en este proyecto y nos han dado su apoyo para seguir adelante. También el apoyo incondicional de organizaciones locales no latinoamericanas como Walworth Society y Elephant & Walworth Neithbourhood Forum. Es también bonito ver cómo las autoridades gubernamentales y los concejales también creen en este proyecto. El estudio que estamos realizando es subvencionado por la beca ‘High Street Challenge’ de Southwark Council.


¿Qué ha sido lo más difícil?


Que no damos a vasto. En la medida en que trabajamos y nos vamos dando a conocer nos damos cuenta que las necesidades son muchas.


¿Cómo se sostiene ‘Latin Elephant’?


En estos momentos Latin Elephant tan solo ha recibido una beca para realizar este estudio y la mayor parte del trabajo es voluntario. El Comité de Gestión hace una labor extraordinaria y mucho de este trabajo ha sido sin paga. Necesitamos un espacio en el que la gente nos pueda encontrar, y por supuesto fondos para seguir nuestro trabajo en el área.


¿Cuáles son los momentos más relevantes de ‘Latin Elephant’?




Me parece que este es uno de los momentos más significativos, pues comenzamos como Charity y esto nos pone en una posición fuerte para continuar trabajando por la inclusión de los latinoamericanos en procesos de revitalización y desarrollo urbano.


¿Qué ha sido lo más especial de participar en este proyecto?


Conocer a primera mano las necesidades de la comunidad latinoamericana. Desde mi posición como profesora e investigadora académica una apenas comienza a conocer las necesidades y aspiraciones de la comunidad.


¿Qué nuevas cosas vienen para Latin Elephant?


Ahora mismo estamos planificando extender el proceso de consulta a residentes latinoamericanos del área para incluir las ideas al diseño urbano comunitario que estaremos entregando a Southwark Council. Los resultados y recomendaciones de esta consulta también serán incorporados al estudio de viabilidad para el ‘Latin Quarter’ que presentaremos al Council.


¿Cómo te sueñas tú, personalmente, en los próximos años?


Quisiera ver a Latin Elephant con proyectos interesantes en el área y con una membresía amplia. También quisiera poder ver algunos proyectos en camino y en particular ayudando a los negociantes del centro comercial a desarrollar una estrategia para cómo enfrentar el proceso que se avecina.






El equipo de ‘Latin Elephant’


Comité de Gestión:


Silvia Rothlisberger, encargada del área comunicaciones y proyectos;


Nicola Hill, Project Management


Julia Ferrari, Publicidad (encargada de la imagen e identidad visual de Latin Elephant


Cate Trejos, Community Outreach


Comité Ejecutivo:Carolina Velasquez, Lucila Granada, Libia Villazana, Cathy McIlwaine y Katie Wright.


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